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‘365 故事成語’ <10> 鷄口牛後(계구우후)
안종운  |  한자신문
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승인 2018.05.24  05:04:39
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안종운  한자신문

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鷄‧:닭 계. 口:입 구. 牛:소 우. 後:뒤 후


닭의 부리가 될지언정 쇠꼬리는 되지 말라는 뜻.
곧 큰 집단의 말석보다는 작은 집단의 우두머리가 낫다는 말.


전국시대 중엽, 동주(東周)의 도읍 낙양(洛陽)에 소진(蘇秦: ?~B.C.317)이란 종횡가(縱橫家:모사)가 있었다.

그는 합종책(合縱策)으로 입신할 뜻을 품고, 당시 최강국인 진(秦)나라의 동진(東進) 정책에 전전긍긍(戰戰兢兢)하고 있는 한(韓)‧위(魏)‧조(趙)‧연(燕)‧제(齊)‧초(楚)의 6국을 순방하던 중 한나라 선혜왕(宣惠王)을 알현하고 이렇게 말했다.

“전하, 한나라는 지세가 견고한데다 군사도 강병으로 알려져 있사옵니다.

그런데도 싸우지 아니하고 진나라를 섬긴다면 천하의 웃음거리가 될 것이옵니다.

게다가 진나라는 한 치의 땅도 남겨 놓지 않고 계속 국토의 할양을 요구할 것이옵니다.

하오니 전하, 차제에 6국이 남북, 즉 세로[縱]로 손을 잡는 합종책으로 진나라의 동진책을 막고 국토를 보존하시오소서.
 
‘차라리 닭의 부리가 될지언정[寧爲鷄口]쇠꼬리는 되지 말라[勿爲牛後]’는 옛말도 있지 않사옵니까.”

선혜왕은 소진의 합종설에 전적으로 찬동했다.

이런 식으로 6국의 군왕을 설득하는 데 성공한 소진은 마침내 여섯 나라의 재상을 겸임하는 대정치가가 되었다.

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